¿Qué es bitcoin y cómo funciona?

¿Quiere conocer los fundamentos de bitcoin? Descubra más sobre esta criptomoneda: cómo funciona, cómo se muestra su precio y cuáles son sus aplicaciones.

¿Qué es bitcoin?

Bitcoin es una divisa digital codificada que opera sin la supervisión de una autoridad central. Fue creada en 2009 por Satoshi Nakamoto y fue originalmente concebida cómo un método de pago que no estuviera sujeto a control gubernamental, costes de transacción o demoras en la transferencia, como sí ocurre en las divisas tradicionales. 

En 2010, cada unidad de bitcoin valía alrededor de 0,003 centavos. En octubre de 2017 esa cifra ha alcanzado los 4200$ -aunque este valor es muy volátil, con fluctuaciones diarias. Durante este tiempo, han surgido cientos de criptomonedas nuevas, cada una con sus propias características y aplicaciones. Solo unas pocas tienen un valor remarcable, pero algunos rivales de bitcoin apuntan alto como ether o bitcoin cash, y, en menor medida, litecoin, ripple y dash.

¿Materia prima o divisa?

Bitcoin fue incialmente creada como método de pago y en algunos casos esa es su clara función. No obstante, su adopción aún no está completamente extendida y actualmente se trata de un activo demasiado volátil como para suponer una alternativa real a las divisas tradicionales: los proveedores se ven obligados a revisar sus precios constantemente debido a la inestabilidad de su valor.

Esto quiere decir que se utiliza sobre todo como inversión y que se asemeja más al oro y a otros metales preciosos que al dinero fiat. Al igual que las materias primas, este activo se mueve lejos de la influencia de una economía concreta y no se ve muy afectado por cambios en la política monetaria. 

Recuerde que, aunque bitcoin no reciba influencia de muchos de los elementos que afectan a las divisas tradicionales, existe un número de factores específicos a los que sí tiene que hacer frente.

¿Cómo funciona bitcoin?

Bitcoin necesita dos mecanismos subyacentes para funcionar: la cadena de bloques o blockchain y el proceso de minería. 

La blockchain es un libro de órdenes digital compuesto por todas las transacciones de bitcoin que se han realizado hasta este momento. Estas transacciones se agrupan en "bloques", que se codifican durante la minería y se enlazan unos con otros.

La cadena de bloques está disponible para todo el mundo en cualquier momento y solo puede modificarse si existe consenso entre la mayoría de la comunidad. Esto significa que es casi imposible editarla de manera retroactiva, que no es susceptible al error humano y que evita la posibilidad de fallos.

El minero agrupa transacciones de criptomoneda nuevas en un "bloque".

El bloque se codifica y se vincula a la cadena de bloques o blockchain existente.

El minero obtiene su recompensa, que puede inyectar directamente de nuevo en el mercado.

Minar bitcoins es el proceso a través del cual se codifica cada uno de estos bloques y, al hacer esto, se liberan nuevas unidades de criptomoneda, una rencompensa para los mineros. En el caso concreto de bitcoin, la recompensa equivale a 12,5 bitcoins, aunque esto se reduce aproximadamente cada cuatro años.

El trabajo del minero es desarrollar este proceso resolviendo complejos algoritmos (una tarea continua que va variando su dificultad). Al ir cambiando la complejidad de los algoritmos, se aseguran de que el tiempo de procesamiento de los bloques sea constante. Debido a su papel crucial dentro de la red, los mineros ejercen cierto control sobre la criptomoneda, sobre todo teniendo en cuenta que la minería se ha convertido en un gran negocio.

Una vez que estas unidades están en circulación, pueden ser operadas a través de un mercado y almacenadas en una cartera. Al invertir en bitcoin con IG, no llegará a poseer nunca el activo, por lo que no necesitará una cartera ni una cuenta específica. 

¿Qué es una bifurcación o fork en bitcoin?

Una bifurcación o fork ocurre cuando la cadena de bloques se divide en dos, generando dos registros de datos independientes. Es responsabilidad de la comunidad de mineros de bitcoin acordar cuál de las dos hay que seguir utilizando y cuál ha de ser descartada. 

Las bifurcaciones son el resultado de un desajuste de los programas de minería de la comunidad y permite actualizaciones esenciales en el software de la cadena de bloques. Los dos tipos principales de bifurcación son el hard fork (o divergencia permanente) y el soft fork (o divergencia suave).

Soft fork: La cadena de bloques actualizada es ahora responsable de validar todas las transacciones (bloques), pero la cadena de bloques anterior aún sigue reconociendo y registrando estas transacciones. Esto solo funciona en un sentido: la cadena de bloques actualizada no reconocerá los bloques minados a través de programas que utilicen la cadena de bloques anterior.

Hard fork: La cadena de bloques actualizada es ahora responsable de validar las transacciones, pero la cadena de bloques anterior ya no reconoce estos bloques ni los registra. Esto quiere decir que todos los usuarios deben acutalizar sus programas para acceder a la nueva blockchain.

Normalmente las bifurcaciones se resuelven sin apenas disrupción. No obstante, todas las diferencias de opinión sobre el funcionamiento de bitcoin dentro de la comunidad han resultado ser irreconciliables en el pasado. El mejor ejemplo de esto es bitcoin cash, que surgió cuando bitcoin experimentó un hard fork que también dividió a los mineros. De ahí surgieron finalmente dos criptomonedas diferentes, bitcoin y bitcoin cash, ambas con el mismo pasado transaccional hasta julio de 2017.

¿Cómo se usa bitcoin en el ámbito empresarial?

Como método de pago

Algunas empresas ya aceptan bitcoin como forma de pago, aunque aún están en minoría. Estas son algunas de ellas:

  • WordPress
  • Subway
  • Microsoft
  • Virgin Galactic
  • Wikipedia

Efectivamente, estas grandes firmas tienen la infraestructura suficiente para dedicarle espacio a la criptomoneda. Sin embargo, teniendo en cuenta las dudas acerca de la regulación y la gran volatilidad del mercado, no sorprende mucho que la integración de bitcoin aún no esté muy extendida.

Como elemento tecnológico

Muchas compañías no atienden tanto a su papel como divisa y se fijan más en el sistema descentralizado que subyace en la base de bitcoin. 

La tecnología blockchain ya se ha utilizado para crear varios modelos de negocio, relacionados en algunos casos con pagos internacionales, desarrollo web y protección de datos. Además, existen numerosos fondos decididos a invertir en proyectos basados en esta tecnología, lo que sitúa a la criptomoneda en el punto de mira de los centros financieros de todo el mundo.

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Preguntas frecuentes

¿Está bitcoin regulado?

No, bitcoin no está controlado ni regulado por gobiernos ni bancos centrales. Una de las grandes preocupaciones en torno al futuro de bitcoin es precisamente su adaptación al escenario regulatorio y cómo afectará esto al valor de la inversión. 

Los reguladores estadounidenses han tomado la iniciativa en la regulación de bitcoin y sus mercados, aunque aún existen discrepancias. Por ejemplo, el Departamento del Tesoro de EE. UU. clasifica al bitcoin como una  divisa virtual, la CFTC lo hace como materia prima y el IRS lo considera propiedad a efectos fiscales.

¿Es bitcoin legal en todos los países?

No, bitcoin es ilegal en cuatro países: Kyrgyzstan, Bolivia, Ecuador y Bangladesh. También en otros países se están tomando decisiones para frenar el interés y el uso de la criptomoneda -como en China, por ejemplo, donde se han prohibido los mercados de bitcoin y los ICO.

¿Tiene riesgos invertir en bitcoin?

Hacer trading en cualquier mercado conlleva un riesgo, pero bitcoin entraña además ciertos peligros que han de tenerse en cuenta:

  • Es volátil: Los movimientos bruscos y repentinos en el precio pueden hacer que el valor de bitcoin descienda cientos, si no miles, de dólares en poco tiempo
  • Es un producto nicho:  Aunque la popularidad de bitcoin se haya disparado recientemente, aún no ha llegado a la mayoría de individuos y empresas
  • Las transferencias no son infalibles: No hay un método perfecto para prevenir fallos humanos o tecnológicos -y tampoco hay un sistema implantado para compensarle por las posibles pérdidas que esto pueda provocar
  • El futuro es incierto: Las criptomonedas van a ser miradas con lupa por gobiernos y bancos centrales durante los próximos años. De esto podrían surgir nuevas regulaciones que disminuyan los beneficios que las hacen destacar frente a las divisas tradicionales

¿Cuántos bitcoins se han perdido?

No hay ninguna manera de saber a ciencia cierta cuántos bitcoins se han perdido, pero se estima que, de los más de 16 millones que se han minado hasta ahora, alrededor de un 25% se han perdido. Esto ocurre porque no hay modo de recuperar aquellos que se pierdan por descuido, muerte, problemas técnicos o cualquiera de las mil razones que puedan provocar su desaparición. 

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